De kepie van generaal Erasme Joseph Warnant

De kepie van de Belgische generaal-majoor Erasme Joseph Warnant is sinds vorige week eindelijk in het bezit geraakt van de Dendermondse musea. Generaal Warnant (Pessoux, Ciney, 9 januari 1855 – Ukkel, 24 augustus 1926) was de man die als generaal in augustus en september 1914 de Dendermondse regio moest verdedigen tegen het Duitse invasieleger.

Ontslag met luide trom

Een strategisch erg belangrijke plaats daar dit de poort is tot het Waasland en zo tot de westelijke flank van de Antwerpse vestigingsgordel. Veroverde men dit dan zat het Belgische leger in Antwerpen gevangen.

Bij het uitbreken van de oorlog was deze ex-kolonel wegens een schrijnend gebrek aan hogere officieren door het leger terug in dienst genomen. Zij het dan als generaal majoor, een graad die men hem voordien weigerde en welke de reden was waarom hij met heel luide trom toen ontslag nam.

Kepi generaal Erasme Joseph Warnant plus Aimé Strobants

In Canada kocht Dendermonde de kepie van generaal-majoor Erasme Warnant. Het voor zover geweten enige aandenken van de man die in augustus en september 1914 het Dendermondse moest verdedigen. Tot een goed half jaar geleden was er zelfs geen foto van de man beschikbaar. Hier de kortelings op pensioen gaande stadsconservator Aimé Stroobants.

Voorzien van slechts een 3.500 slecht bewapende en uitgeputte manschappen en zonder veel zware wapens sloeg zijn legereenheid al na enkele uren op de vlucht voor de goed bewapende 35.000 man sterke Duitse legermacht. Zich daarbij opstellend voorbij Hamme achter de Durme. Strategisch gezien een ramp.

Men rekende het hem zwaar aan en nog tijdens de oorlog werd hij zonder enige eer ontslagen. Waarna hij zich tijdelijk bij zijn in Nederland wonende dochter Marguerite vestigde. Later weigerde men hem zelfs het pensioen van generaal uit te betalen. Na de oorlog trok hij naar Ottignies waar hij kort voor de liberale partij in de politiek actief was. Hij stierf bij zijn andere dochter Gabrielle in Ukkel. 

Zijn hoogtepunt was echter toen hij als majoor in 1904 op vraag van Koning Leopold II het bevel overnam van diens Congolees leger en tijdelijk zelfs enkele maanden gouverneur-generaal was van de Kongo-Vrijstaat, toen nog het privébezit van de koning.

Beroepsfotograaf

Als gevolg van de serie artikelen rond de herdenking van de Grote Oorlog 1914-1918 en de rol van Warnant bij die gebeurtenissen werd vanuit Canada contact opgenomen met deze blog. Bleek dat een ginds al decennia wonende Belgisch beroepsfotograaf de kepie van Warnant in zijn bezit had en vroeg of men er in Dendermonde interesse voor had.

Erasme Joseph Warnant, generaal majoor

Generaal Erasme Warnant moest Dendermonde verdedigen met een 3.500 manschappen zonder zwaar geschut. Zijn manschappen moesten in de stad zelfs om schoeisel bedelen. Toen zijn Duitse tegenhanger generaal Max von Böhn met 35.000 zwaar bewapende soldaten – ze hadden zelfs een luchtballon mee om zo een overzicht te krijgen van het slagveld – de stad op twee uur tijd veroverden (1) moest alleen hij hiervoor de schuld dragen. Bij de generale staf en het ministerie van Oorlog kreeg niemand hiervoor een publieke blaam. Dit is de enige gekende foto van de man.

Deze fotograaf had die kepie veel jaren eerder verkregen van Tony van Renterghem, de Nederlandse en enige kleinzoon van de generaal. Een ontmoeting die een gevolg was van een fotoreportage die hij toen in de omgeving van Hollywood moest maken voor het cosmeticamerk Avon.

De kepie van Warnant kan men nu mogelijks tentoonstellen in het Vleeshuismuseum op de Grote Markt. Dit wordt nu op een professionele wijze geheel heringericht en kan gezien worden als het museum rond de geschiedenis van de stad. Recent werden trouwens bij archeologisch vooronderzoek op de Kroonveldlaan Duitse kogels gevonden die dateren uit die zo vernietigende septemberdagen van 1914. Ze kunnen de kepie vervoegen.

Willy Van Damme

1) Het Laatste Nieuws schreef toen op 6 september 1914, twee dagen na de verovering van de stad:

“Verschillende malen liepen de Duitschers ondanks het geweldige vuur der onzen, storm! Zij moesten het echter duur bekoopen. Vele rangen werden aldus weggemaaid. Toen tegen den namiddag de Duitschers zich rekenschap gaven dat hun aanval op Dendermonde mislukt was, bedekten hopen lijken het veld.”

De befaamde Iraakse Comical Ali, verantwoordelijke van Irak voor persinformatie ten tijde van de Amerikaanse invasie van maart 2003, lijkt hier zijn meester gewonden te hebben. Of er bij de bestorming van het Dendermondse die dag een Duits soldaat sneuvelde is onzeker.

Advertenties

Geef een reactie

Vul je gegevens in of klik op een icoon om in te loggen.

WordPress.com logo

Je reageert onder je WordPress.com account. Log uit / Bijwerken )

Twitter-afbeelding

Je reageert onder je Twitter account. Log uit / Bijwerken )

Facebook foto

Je reageert onder je Facebook account. Log uit / Bijwerken )

Google+ photo

Je reageert onder je Google+ account. Log uit / Bijwerken )

Verbinden met %s